• Fomento de Nutrición y Salud

El nopal: emblema nacional

“El nopal sin duda es un símbolo de mexicanidad y de la bondad de la tierra, un privilegio inconmesurable que Coatlicue legó a sus hijos”

Issa Martínez

Pilar Vía

El nopal es parte de nuestra vida, nuestra historia y alimentación. Siempre presente en el paisaje, tianguis y mercados, en nuestra rica y variada gastronomía, el nopal, planta noble y deliciosa, nos acompaña.


Los nopales, plantas suculentas de la familia Cactácea, pertenecen a los géneros de Opuntia con 160 especies y Nopalea, con 94. Son nativas del hemisferio occidental y México es el principal centro secundario de diversificación de Opuntia con una gran cantidad de híbridos. Durante miles de años fue alimento de grandes mamíferos herbívoros, años después fue parte de la dieta de los primeros seres humanos en el continente americano quienes compitieron en el consumo de las suculentas con esta fauna devoradora. Este alimento rico en agua y fruta fresca, complementó su alimentación que consistía de raíces tuberosas y semillas secas. (1)


El nopal es una cactácea endémica del continente Americano y crece en clima árido y semiárido aunque se encuentra en clima templado. Es originaria de América del Sur y llegó a México hace más de 5 millones de años. Se exportó al mundo y se ha naturalizado en la región mediterránea, África y Australia. Arbusto mediano, formado por pencas o cladodios, comestibles al igual que sus frutos, llamados tunas o higos cumbos. Es una planta longeva, fácil de sembrar y resistente a climas cálidos y sequías, previene la erosión y puede propagarse sola. (2)(3)


Desde hace varios milenios, el nopal, higuera de chumbo o palera (Opuntia ficusindica) ha sido parte de la alimentación de los pueblos indígenas de nuestro país. Lo evidencia una investigación en Tehuacán, Puebla, donde se encontraron estratos de restos arqueológicos, que datan de hace 10,000 años, con restos de nopal, sus frutos y semillas.


Los géneros del nopal, tanto Opuntia como Nopalea, sufrieron procesos naturales de hibridación, y algunas especies que abundan hoy en día, fueron domesticadas.


La especia Opuntia ficus-indica es la más consumida; misma que los españoles encontraron como parte de la dieta de los aztecas y la primera en viajar a Europa y ser introducida como símbolo cultural de México.


La presencia ancestral tanto de Opuntia como de Nopalea (especie sin espinas), está registrada cultural y artísticamente en dibujos antiguos y cerámica. Se consideraba plata mágica y medicinal y, junto con el mezquite, formó parte de la mitología chichimeca, etnia que llegó al Valle de México procedente de Chicomostoc. (1)


El dios Huitzilopochtli los guiaba hacia la tierra prometida, y la señal era encontrar un águila posada sobre un nopal devorando una serpiente, ahí deberían construir un templo y edificar una ciudad, Tenochtitlan, Ciudad del Sol, ciudad icónica azteca que significa “nopal sobre la piedra”. Así esta cactácea fue elegida como cimiento nacional y, actualmente, escudo de nuestro país. (4)

Nohpalli significa “nuestra bandera o estandarte” y nochtli o tuna forma parte del nombre de Tenochtitlan.


En los Códices su mención es común y entre ellos se pueden mencionar los siguientes: Borgia, Mapa Quinatzin, en donde se registra al nopal como parte de rituales; Azcatitlán; de la Cruz-Badiano, primer tratado de hierbas medicinales indígenas, en que se dice que el nopal servía para curar quemaduras. Fray Bernardino de Sahagún detalló en el Códice Florentino que el nopal molido en agua ayudaba a la mujer a parir. En el Códice Techialoyan García Granados, aparece el nopal como árbol genealógico y constituye una de las representaciones más claras de la nobleza indígena colonial y sus raíces prehispánicas. Durante la guerra de Independencia, Morelos diseña la primera bandera de su movimiento en la que el águila imperial está posada en un nopal. (1) Son innumerables los registros del nopal en nuestra historia, por eso es símbolo de identidad nacional.


Según el arqueólogo y etnógrafo Eduardo Merlo Juárez el nopal es un privilegio de la naturaleza refiriéndose principalmente a sus propiedades medicinales.


Por años, el nopal se ha considerado tradicionalmente una medicina natural para tratar diarreas, heridas, infecciones, fiebre, úlceras, hígado, etc. (1)(5) Además, se usa como combustible, en remedios y curaciones, como planta de ornato y para marcar linderos de terrenos. La baba del nopal es un mucílago, contiene antioxidantes y hasta la fecha se utiliza en la construcción.


Científicamente, el nopal ha demostrado ser una fuente valiosa de nutrimentos y de compuestos, bioactivos benéficos para la nutrición, la salud y la enfermedad.

Los extractos de cladodios y los frutos son las preparaciones más estudiadas por su actividad biológica ya que son reguladores del metabolismo; son antimicrobianos, y se emplean, asimismo, en contra de diabetes y obesidad.


La pulpa, la semilla y la cáscara de los frutos del nopal son ricos en ácido linolénico, oleico y palmítico y el aceite de esos mismos frutos tiene un contenido en ácido omega-3 un poco menos que el aceite de soya. El nopal aporta calcio, magnesio, potasio y otros minerales en menor cantidad. Contiene todos los aminoácidos y es rico en glutamina, también en ácido ascórbico, vitamina E, carotenoides y fibras.


Entre los efectos bioactivos del nopal se pueden mencionar: hipolipidémicos, hipocolesterolémicos, antidiabéticos, hipoglucémicos, antiinflamatorios, antioxidantes, antiulcerogéncios, anticancerosos, neuroprotectores, hepatoprotectores y antimicrobianos. Otros estudios revelan que el mucílago obtenido de los cladodios puede ayudar a aliviar los síntomas después de beber alcohol (la cruda) tales como náusea, boca seca y anorexia. (5)(6)


El uso del nopal en la gastronomía es simple, delicioso y tiene un uso muy amplio. Debe consumirse sin espinas y si se desea un producto suave y con sabor delicado es mejor preparar las pencas jóvenes pues son firmes y tiernas a la vez ya que están llenas de agua. El nopal muestra la versatilidad de la verdura y puede combinarse con gran variedad de ellas; se prepara crudo, hervido, asado, frito o ser parte de ricas sopas, ensaladas, guarniciones, postres, helados y pasteles. También hay enlatado.


Las tunas son dulces, frescas y jugosas. Los xoconostles son ácidos y sirven para el pozole, mole rojo (Hidalgo), mole de olla (Zacatecas), olla podrida (Michoacán).

Así como en ricas compotas (Guanajuato), en postres, rellenos de nueces o almendras, en salsa de piloncillo, o en salsas, mermeladas, conservas y jugos. (1)(7)


Esta planta sigue siendo estudiada desde muchos ángulos. Recientemente en México se creó bioplástico a partir de ella, y ahora se analiza su utilidad en la producción de impermeabilizantes. Es claro que sus propiedades nos seguirán sorprendiendo. (8)

PARA SABER MÁS…

(1) Fundación Herdez. El nopal: emblema nacional en Colección Tonacayotl: nuestro sustento, México: 2017. http://biblioteca.herdez.com.mx

(2) El nopal y sus propiedades medicinales: Disponible en: http://www.mexicodesconocido.com.mx/el-nopal-y-sus-propiedades-medicinales.html. Fecha de consulta: 17 de septiembre de 2017.

(3) Éstos son los usos que los antiguos indígenas daban al nopal: Disponible en: http://ecoosfera.com/2014/11/estos-son-los-usos-que-los-antiguos-indigenas-daban-al-nopal/. Fecha de consulta: 16 de septiembre de 2017.

(4) Gastronomía y tradición en México: el Nopal. Disponible en: http://alenarterevista.wordpress.com/2008/10/16/gastronomia-y-tradicion-en-mexico-iii-el-nopal-por-issa-martinez/ octubre 16, 2008. Fecha de consulta: 14 de septiembre de 2017.

(5) Galati, E.M.; Mondello, M.R.; Giuffrida, D.; Dugo, G.; Miceli, N.; Pergolizzi, S.; Taviano, M.F. Chemical characterization and biological effects of Sicilian Opuntia ficusindica (L.) mil. Fruit juice: Antioxidant and antiulcerogenic activitty. J. Agric. Food Chem, 2003, 51, 4903-4908.

(6) Karym El-Mostafa 1,3,+, Youssef El Kharrassi 1.2.+. AsmaaBadreddine, Pierre Andreoletti, Joseph Vamcq, M´HammedSaïd El Kebbaj, Norbe. Nopal Cactus (Opuntiaficus-indica) as a Source of Bioactive Compounds for Nutrition. Health and Disease. Molecules 2014, 19, 14879-14901: doi:10.3390/molecules190914879.

(7) Recetas mexicanas. Disponible en: http://www.recetasmexicanas.org/xoconostles/. Fecha de consulta: 20 de septiembre de 2017.

(8) El nopal podría sustituir al plástico. Disponible en: http://ecoosfera.com/2015/08/el-nopal-podria-sustituir-el-plastico-descubren-estudiantes-de-mexico/. Fecha de consulta: 18 de septiembre de 2017.

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